Enseigne de la Maison de Thé UNAMI à Lille 8 rue St Jacques

Les noms du thé ou le thé à l’origine !

Enseigne de la Maison de Thé UNAMI à Lille 8 rue St Jacques
Enseigne de la Maison de Thé UNAMI

Le nom du thé varie bien sûr selon les pays et les langues. Mais ses différentes appellations se définissent principalement en deux grands groupes, liés aux deux routes commerciales originelles de la plante.  

L'idéogramme du mot thé en chinois
Cha

Le cha et le chai

Les premières voies terrestres de commerce du thé depuis la Chine démarrent au Sichuan et au Yunnan, et traversent le Tibet ou la Mongolie, avant de s’étendre aux différents pays d’Asie. Le mot mandarin « cha » est ainsi à l’origine du « chai » indien, persan, iranien, turc ou russe. Le Portugal, qui possède pendant plusieurs siècles un comptoir à Macao, à l’embouchure de la rivière des Perles, et va activement commercer pendant un temps avec les Japonais, désigne aussi le thé par son nom mandarin. En 1662, Charles II épousa Catherine de Bragance, une princesse portugaise, qui a probablement introduit le thé à la cour d’Angleterre !

 

Du tei au thé

La seconde voie est maritime, animée par la célèbre Compagnie britannique des Indes Orientales, et diffuse le thé en Europe depuis les ports chinois du Fujian et de Canton, où l’on désigne le thé par le nom de « tei ». Ainsi, les pays qui reçoivent le thé par la mer utilisent des mots commençant par « t ». C’est de cette façon que naissent le tea britannique, le espagnol, ou bien le thé français. Au Maroc, qui a aussi découvert le thé par la voie maritime, on parle de tây ou atây. Dans tous les cas, les noms du thé restent donc tous assez proches, malgré les différences locales et historiques, et marquent d’autant plus l’aspect universel de cette boisson, devenue la plus répandue dans le monde après l’eau !

East Indianman York et autres navires anglais 1788, huile sur toile, Musée de la Marine, Londres

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